UNE ÉQUIPE INTERNATIONALE D'ASTROPHYSICIENS OBTIENT LA TOUTE PREMIÈRE IMAGE D'UNE NOUVEAU SYSTÈME PLANÉTAIRE

Une équipe de chercheurs canadiens, américains et britanniques a photographié pour la première fois un système planétaire lointain, semblable à notre système solaire. L'exploit a été réalisé à l'aide d'observations obtenues aux télescopes Keck et Gemini Nord. Le système est composé de trois planètes qui sont encore suffisamment jeunes pour rayonner dans l'infrarouge la chaleur issue de leur période de formation estimée à environ 60 millions d'années, l'âge estimé de l'étoile.

Une analyse de la luminosité des 3 objets, à plusieurs longueurs d'onde infrarouges ainsi qu'à différentes époques d'observation, révèle que les planètes possèdent des masses comprises entre 7 et 10 fois celle de Jupiter et qu'elles sont en révolution autour de l'étoile centrale. La planète la plus éloignée se déplace sur une orbite située tout juste à l'intérieur d'un disque de débris très semblable à la ceinture de Kuiper 1 de notre système solaire, d'où proviennent les comètes. Ce système solaire ressemble en beaucoup de points au nôtre .

L'équipe de chercheurs comprend trois québécois, soit un professeur et deux diplômés de l'Université de Montréal : Christian Marois de l'Institut Herzberg d'astrophysique, David Lafrenière (Université de Toronto) et René Doyon (Université de Montréal) membre du Centre de recherche en astrophysique du Québec (CRAQ) et directeur de l'Observatoire du mont Mégantic. Ces trois chercheurs sont à l'origine de la technique de l'imagerie angulaire différentielle ( IDA 2 ), un algorithme de traitement d'image sophistiqué qui, combiné à la technologie de l'optique adaptative, a permis de mieux révéler la présence des trois planètes autour de l'étoile HR8799 3 située dans la constellation de Pégase.

Christian Marois, à la tête de l'équipe scientifique, affirme que c'est la première fois qu'on obtient des images de plusieurs planètes autour d'une étoile à l'extérieur de notre système solaire. Cette découverte est une étape cruciale vers cette quête ultime de détecter des planètes rocheuses comme la Terre. «Tous les grands télescopes de la planète vont maintenant se river sur cette étoile pour en apprendre davantage sur ce fascinant système planétaire.» affirme René Doyon, co-auteur de l'article.

Une étude précédente le GPDS sur le télescope Gemini Nord codirigée par René Doyon et David Lafrenière entre 2004 et 2007, a montré que les planètes géantes (comme Jupiter) se font plutôt rares autour d'étoiles jeunes à des séparations orbitales au-delà de 10 unités astronomiques, soit la distance de Saturne du Soleil. «  Nous avons cherché très activement avec la technique IDA autour de 85 étoiles jeunes de masse inférieure ou égale à celle du Soleil et aucune d'elles n'a montré de planètes. La prochaine étape était de chercher autour d'un plus grand nombre d'étoiles mais aussi de se tourner vers des étoiles plus massives que le Soleil . « Ce système est un véritable cadeau de la nature. Il est incroyable que notre première détection comprenne non pas une, non pas deux mais trois planètes autour d'une même étoile !  », fait remarquer avec enthousiasme René Doyon.

Les observations de l'étoile HR8799 font partie d'une étude à plus grande échelle IDPS 5 de 80 étoiles relativement jeunes, massives, entourées d'un disque de poussière et situées dans le voisinage du système solaire. L'étude utilise les télescopes de 10m et 8m du Keck, Gemini Nord (situés tous deux à Hawaii) et un des quatre 8m du VLT de l'ESO 6 dans le but d'obtenir des images de planètes géantes qui ressemblent à Jupiter.

Christian Marois remarque que cette première détection survient après que seulement quelques étoiles aient été sondées. Il se pourrait que l'existence de planètes géantes autour d'étoiles massives soit plus commune qu'on le pense. La campagne d'observations (IDPS) présentement en cours permettra de répondre à cette question.

Les détails de cette découverte sont publiés dans la revue Science Express, édition électronique du 13 novembre 2008.

Membres de l'équipe:
•  Christian Marois NRC Herzberg Institute of Astrophysics, Victoria, BC
•  Bruce Macintosh Lawrence Livermore National Laboratory, Livermore, CA, USA
•  Travis Barman Lowell Observatory, Flagstaff, AZ, USA
•  Benjamin Zuckerman Astronomy Dep't, University of California, Los Angeles, CA, USA
•  Jennifer Patience School of Physics, University of Exeter, Exeter, UK
•  Inseok Song University of Georgia, Athens, GA, USA
•  David Lafrenière Dep't of Astronomy and Astrophysics, University of Toronto, Toronto, ON
•  René Doyon, Dépt. Physique, Université de Montréal, CRAQ, Montréal, Qc


POUR PLUS D'INFORMATION :
René Doyon
Université de Montréal, CRAQ
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doyon@astro.umontreal.ca

Olivier Hernandez
Relation avec les médias, CRAQ Université de Montréal
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olivier@astro.umontreal.ca

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