UNE ÉQUIPE INTERNATIONALE D'ASTRONOMES DÉCOUVRE UN CHAÎNON MANQUANT

Des astronomes ont découvert un astéroïde curieux dont l'orbite étonnante pourrait mener à une explication de l'origine des comètes. Cet astéroïde, actuellement baptisé 2008 KV42, suit une orbite inversée autour du Soleil, presque perpendiculaire à l'écliptique avec son inclinaison de 104°. Cette orbite bizarre suggère que 2008 KV42 aurait pu être attiré au sein de notre système solaire depuis le nuage de Oort. Les comètes proviennent du nuage de Oort, ainsi cette découverte pourrait finalement nous indiquer comment ils passent du nuage pour devenir des objets analogues à la comète de Halley.

Les orbites des astéroïdes dans la région au-delà de l'orbite de Neptune nous donnent des indices importants sur la formation et l'évolution des marges du système solaire. Les découvertes de nouvelles classes d'objets ont déjà fourni des informations sur l'histoire ancienne de notre système solaire et ont remis en question certaines théories reçues. La découverte de 2008 KV42, le premier objet connu de cette région ayant une orbite rétrograde (en sens inverse), nous promet un tel renouvellement.

Selon J.J. Kavelaars du Conseil national de recherches Canada : « depuis un certain temps, nous cherchions des objets trans-neptuniens à forte inclinaison, mais nous ne nous attendions pas à en découvrir un avec une orbite rétrograde ». Il poursuit « plusieurs théories de la formation des confins du système solaire ont suggéré l'existence de ces objets, mais il est très difficile de les observer. »

Cette difficulté s'explique partiellement par leur rareté. Bien que les astronomes aient exploré une grande part de la moitié nord du ciel, à la recherche d'objets brillants de ce type, ils n'en ont trouvé qu'un seul qui pourrait appartenir à la même classe que 2008 KV42. Aperçu, lors d'un levé profond de l'écliptique il y a six ans, 2002 XU93 présente une orbite inclinée de 77°.

Une des grandes frustrations des chercheurs qui étudient le système solaire au-delà de Neptune est la difficulté de déterminer de quelles régions proviennent les différents types de comètes. La découverte d'objets qui feraient le lien entre la région source des comètes et la population des comètes observées aiderait considérablement à choisir entre les différentes régions sources et éclaircirait notre compréhension de la formation des marges du système solaire.

La découverte a été réalisée à l'aide du télescope Canada-France-Hawaii à Hawaii et a été suivie d'observations de confirmation avec le télescope MMT en Arizona, l'observatoire interaméricain de Cerro Tololo (CTIO) de quatre mètres au Chili et le télescope Gemini Sud également au Chili, un télescope de l'observatoire canadien Gemini. L'équipe des découvreurs était composée de Canadiens, de Français et d'Américains.

« Un accès rapide aux télescopes MMT et Gemini Sud, grâce à l'appui généreux d'observateurs au MMT et du directeur canadien de Gemini Sud, Jean-René Roy, a été très important. À cause de son orbite inusitée, l'objet aurait été perdu sans la contribution cruciale de ces grands télescopes » déclarait Brett Gladman, professeur d'astronomie et titulaire d'une chaire de recherche du Canada à l'Université de la Colombie-Britannique.

L'équipe des découvreurs prévoit actuellement des observations de suivi pour 2008 KV42, afin de déterminer son orbite avec une plus grande précision. Elle pourra alors démarrer le travail fascinant de l'interprétation des informations « paléontologiques » que constitue l'orbite de cet astre trans-neptunien exceptionnel.

CONTEXTE

La découverte de 2008 KV42 a été annoncée à la dixième réunion triennale « Astéroïdes, comètes et météores » à Baltimore et par la circulaire électronique sur les planètes mineures 2008-O02, le 16 juillet, et la circulaire électronique 8960 de l'Union Astronomique Internationale, le 18 juillet. Les observations récentes obtenues avec le Télescope Canada-France-Hawaii ont permis d'améliorer notre connaissance de l'orbite, confirmant que 2008 KV42 pourrait être un chaînon possible entre le nuage d'Oort interne et les comètes du type Halley.

Le demi-grand axe de 2008 KV42 mesure 46 ± 5 UA, l'astéroïde a été découvert alors qu'il était à 32 UA, et son périhélie (sa distance la plus proche du Soleil) correspond grossièrement au rayon de l'orbite d'Uranus.

On pourra trouver des renseignements additionnels sur le Levé du plan de l'écliptique Canada-France et son équipe de projet, ainsi que des détails supplémentaires sur 2008 KV42 sur le site : www.cfeps.net .

PLUS D'INFORMATION:

Natalie Hall
Conseillère en communication
Conseil national de recherches du Canada
Tél. :  613-990-6091 
Cellulaire :  613-853-5611   
Natalie.Hall@nrc-cnrc.gc.ca

Kevin Farris
Gestionnaire des communications
Institut Herzberg d'astrophysique du CNRC
Tél. :  250-363-6951   
Kevin.Farris@nrc-cnrc.gc.ca